Atrapado por el blues de Memphis
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LA MORDEDURA DE LOS ESCARABAJOS
Categorías: Forever Young
Carrascus

A comienzos de 1965 los medios de comunicación norteamericanos estaban intentando de todas las maneras posibles bloquear la invasión de grupos británicos que aparecían en todos los programas de radio y televisión. Los Pretty Things y Twinkle, por ejemplo, fueron devueltos a Inglaterra nada más aterrizar su avión en los USA. Aunque los Zombies consiguieron colarse por debajo de la barrera…

Pero todo era inútil. Musicalmente, el país estaba completamente lleno, de costa a costa, de imitadores del nuevo ritmo beat inglés: el “Lies” de los Knickerbockers, uno de los singles más vendidos de ese año, era una pura imitación de los Beatles en su periodo de Hamburgo; los Turtles incluso imitaban el acento inglés y tomaban el té a las cinco de la tarde; otras muchas bandas aludían en sus nombres abiertamente a Inglaterra… The Clefs of Lavender Hill, The Liverpool Set, Little John and The Sherwoods…

De todas las bandas a las que habían mordido los escarabajos, la de mayor éxito era una de Los Angeles llamada The Palace Guard, a la que producía Shel Talmy, e inundó las tiendas californianas con su single “Falling sugar”.

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The Palace Guard – “Falling sugar”

Su batería era un espigado chaval de quince años llamado Emitt Rhodes, que en su tiempo libre se dedicaba a escribir canciones, aunque sabía que la banda no iba a interpretarlas nunca. Algo así como lo que le ocurría a George Harrison.

Emitt estudiaba en Hawthorne High, una escuela que quizás hayas oído nombrar alguna vez porque en ella estudiaron también los Beach Boys. El primer día que estuvo en ella tuvo un mal encuentro con su compañero Gary Kato, y tras intercambiar insultos a la hora de la comida los dos descubrieron su amor mutuo por los Beatles. Como Gary tocaba la guitarra, Emitt lo invitó a los ensayos de su banda y pasó a ser el segundo guitarrista de ella; pero muy pronto los dos se asociaron para formar su propio grupo, con Gary como guitarra solista y Emitt en la rítmica. No tardaron mucho en separarse de los Palace Guard para pasarse todo el verano de 1966 perfeccionando sus canciones en el garaje de los padres de Emitt y emerger poco después con el primer disco de la recién nacida banda THE MERRY-GO-ROUND.

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The Merry-Go-Round – “Live”

Mientras los Turtles y todos los demás grupos mencionados antes descubrían a Bob Dylan, a las drogas, o a las dos cosas a la vez, Emitt Rhodes se adentraba cada vez más en los Beatles. Con “Live”, el primer single de los Merry-Go-Round, él siguió la senda marcada por el “Rubber soul” y fue recompensado con un nº 1 en su ciudad natal. En la escuela, Emitt y Gary eran acosados por las chicas; los profesores les insistían para que se cortasen el pelo y se centrasen en los libros de texto, pero ellos se sentían por encima de todo… se compraron un Ford Mustang cada uno y tocaban en los garitos de Los Angeles con Jimi Hendrix, los Electric Prunes, Janis Joplin y sus Big Brother & The Holding Company… la vida era muy dulce para los dos.

La pregunta trascendental en la historia de los Merry-Go-Round es cómo unos chavales tan llenos de talento, unos bronceados y guapos chavales californianos de 16 años, unas uvas que estaban madurando tan bien, se dejaron marchitar en la parra después de un comienzo que hizo temblar la tierra. Y no es que fuesen unos “one-hit-wonders”, porque su tercer single, “You’re a very lovely woman”, era una obra maestra de rock barroco que podía competir con cualquier otra pieza editada por las bandas contemporáneas a ellos. Fue otro nº 1 en California, que no es cualquier cosa si recordáis la efervescencia musical que había en San Francisco en aquel tiempo.

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The Merry-Go-Round – “You’re a very lovely woman”

Sin embargo, cuando A&M, su sello discográfico, intentó que estos triunfos locales lo fuesen también nacionales, no tuvo éxito en su aventura y los dos singles se mantuvieron por los puestos más bajos del Top 100. La edición del primer LP tampoco fue un éxito comercial para la compañía, pero como este disco era básicamente una colección de maquetas y canciones sin pulir demasiado, le dieron a Emitt la oportunidad de grabar un segundo disco. Pero éste no se llegó a editar hasta 1970, una vez que la banda ya había dejado de existir.

Mientras iba ocurriendo todo esto es inexplicable como en cambio A&M se iba haciendo de oro vendiendo discos de Tijuana Brass y Baja Marimba Band en cantidades industriales.

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The Merry-Go-Round – “A clown’s no good”

Un asunto muy triste para un alma tan sensible como la de Emitt Rhodes, un tipo depresivo y diabético que volcaba sus demonios interiores en canciones enmascaradas casi siempre por sus tics mccartianos y las producciones luminosas. Esto se hace evidente, por ejemplo, en canciones como “Time will show the wiser” que mezclada con “Girl of my best friend” fue la cara B de su primer single; una historia con una madurez que te llegaba al alma, que fue tan admirada por Fairport Convention hasta el punto de que abrieron su primer disco con una versión muy libre de ella.

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The Merry-Go-Round – “Time will show the wiser”

El primer LP, aunque lo titulasen con los nombres de sus dos más triunfales canciones, “You’re a very lovely woman – Live”, también incluía otras canciones más desenfadadas, como “A clown’s no good”; también una canción compuesta por Gary, con parecido más que razonable al “Straight shooter” de The Mamas and The Papas, como “Low down” y algunas canciones más de Emitt, con tintes de folk-rock, compuestas probablemente bajo la influencia de los otros dos componentes de los Merry-Go-Round, Joel Larson y Bill Rhinehart, que habían estado antes en la banda de Gene Clark.

El suyo era el sonido de una banda de garaje, pero es que el garaje de la familia Rhodes no era un garaje cualquiera, sino una cosa de tecnología y confort puntero: el suelo y la parte interior del portalón, totalmente alfombrados; en la pared de enfrente, tres micrófonos y espejos; sofá, frigorífico… es normal, pues, que de allí saliesen esas armonías de filigrana. El disco entero fue escrito y pre-producido allí; el productor de A&M, Larry Marks, apenas tuvo que mover un dedo en ayuda de los chavales.

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The Merry-Go-Round – “On your way out”

Pero fueron las canciones grabadas en los años 1968 y 1969, posteriormente editadas en el disco “The American Dream”, de Emitt Rhodes ya en solitario, las que sellaron la reputación de éste como maestro de la composición y el mejor cantante sobre el mal de amores. Con estas canciones se estrenó en un estudio de 8 pistas, con un instrumento en cada una de ellas, con botones y diales que parecían extraídos directamente de la nave de Flash Gordon… como sus amados Beatles, Emitt decidió también que lo que realmente importaba en la música era el trabajo en los estudios de grabación. La enorme compresión de sonidos, los clavicordios y la parafernalia barroca de canciones como “Mother Earth”, “Holly Park” y “In days of old” mostraban lo absolutamente trillado que estaría su copia del “Magical Mystery Tour”. “Someone died” es una meditabunda reflexión sobre el aturdimiento que nos cae encima por la muerte de alguien querido. “Pardon me”, en la que Emitt invita a la chica de sus amores a una cena a las ocho (“por favor, no llegues tarde”), es una de las canciones más bonitas y románticas que uno puede llegar a oír…

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Emitt Rhodes – “Pardon me”

Con este disco, aunque viese la luz un año después, cuando ya había editado otros dos, arrancó una carrera en solitario que, con sorprendente similitud a lo que le ocurrió con su banda, comenzó en 1970 con un alegre y aparentemente imparable single, “Fresh as a daisy”, que fue un éxito mayor que cualquiera de los conseguidos con los Merry-Go-Round, y un LP que recibió comparaciones más que favorables con los primeros discos en solitario de Paul McCartney. Después llegaron los discos mediocres, los matrimonios fallidos, los problemas con las drogas… toda la usual saga que ya conocéis a través de tantos otros personajes que han aparecido por este blog cuando yo aún tenía tiempo de desarrollar posts de 20 folios.

Emitt Rhodes todavía vive en la misma casa, con el mismo estudio de grabación casero que se construyó en 1970 en un local que había en la acera de enfrente, dándole vueltas a la pregunta de cuándo comenzó a ir todo mal; tantas penalidades y desengaños. Algunas de las canciones que iba grabando veían la luz en diferentes recopilaciones y, en los últimos años, en algunas ediciones de iTunes. Pero mejor olvidémonos de los fantasmas y quedémonos con el talento efervescente de un chaval loco por los Beatles cuyos días dorados ya habían quedado tras él cuando apenas había dejado el instituto.

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Emitt Rhodes – “Fresh as a daisy”

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