Atrapado por el blues de Memphis
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JAILHOUSE FOLK
Categorías: Forever Young
Carrascus

Hay un disco llamado “Red Hash”, que es una obra maestra de la melancolía, compuesto e interpretado por GARY HIGGINS, quien es a menudo citado por los fans del folk hippy con la misma reverencia que Skip Spence, Linda Perhacs o Vashti Bunyan, de la que ya nos hemos ocupado también antes en este blog. Pero al contrario que con estos cantantes, sin embargo, la historia de Gary Higgins tiene un giro muy novelístico: en el momento en que este disco fue editado, en marzo de 1973, él estaba cumpliendo condena en una prisión de máxima seguridad.

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“Thicker than a smokey”

Nacido y criado en las profundidades rurales de Connecticut, Gary y un grupo de amigos, entre los que se encontraba Simeon Cox, el futuro líder de los Silver Apples, formaron en 1963 una banda llamada The Random Concept. Después de algunos años tocando en el circuito de salas de New York y colegueando por la ciudad con gente de los Lovin’ Spoonful y Tiny Tim, el grupo, con la excepción de Cox, volvió a Connecticut para convertirse en la banda residente del club Hukah, donde respaldaban a los que pasaban por allí a dar conciertos, así fueron los músicos de apoyo de Gary US Bonds y telonearon a Chuck Berry, entre otros.

En los primeros años ’70 Gary se había desviado del sonido orientado a jam sessions de los Random Concept y tenía ya escrita una buena cantidad de canciones de regustillo folkie para cuya interpretación había montado una banda diferente, acústica, llamada Wooden Wheel.

Gary y sus nuevos colegas se autodescribían como hippies viviendo en el campo y el mayor crimen que cometían era fumar marihuana… bueno, a veces alguno se daba al vicio hasta el extremo incluso de inhalarla… pero su situación se volvió más seria cuando Gary y Chico Cardillo, el manager de los Random Concept, fueron detenidos en una redada propiciada por la recientemente declarada Guerra a las Drogas de Richard Nixon. Los dos cayeron bajo las redes de una operación policial encubierta cuando estaban fumándose unos canutos y se encontraron de pronto enfrentándose a largas sentencias de prisión.

Mientras se celebraba el juicio fueron puestos en libertad condicional, lo que Gary aprovechó para grabar algunas de sus canciones en una cinta, porque no estaba seguro de si más tarde iba a tener oportunidad de hacerlo.

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“Looking for June”

Cuando su periodo de libertad condicional estaba a punto de extinguirse, Gary se metió en unos estudios de grabación para unas sesiones contra reloj en febrero de 1973. Estuvo grabando con miembros tanto de los Random Concept como de los Wooden Wheels y sacaron adelante las once canciones que dieron forma al disco “Red Hash”, al que Gary puso ese nombre porque así era como le llamaban a él los polis y los demás presos con los que se encontró en el calabozo en su arresto inicial, debido a su pelo rojo y a su afición por el haschis. Como vienes observando en las canciones que salpican este texto, el disco era una mezcla de folk bucólico, psicodelia sutil y suaves melodías introvertidas.

Desde la inquisitiva “Thicker tan a smokey” hasta la idílica “Looking for June”, que ya has escuchado, todas las canciones del disco estaban inspiradas por diferentes afinaciones de guitarra en las que Gary estaba trabajando. Por ejemplo: tenía la guitarra afinada en Fa como Doc Watson, y cuando quería hacer cosas más parecidas a las de los Beatles, cambiaba la afinación a Sol; o a Mi para tocar como Crosby, Stills, Nash & Young… muchos de los estilos le venían de sus primeras influencias del folk, como Dave Van Rock.

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“Cuckoo”

A pesar de la calidez pastoral de canciones como “Cuckoo” o “Down on the farm”, todas las interpretaciones de Gary están permeadas por un sentimiento de tristeza muy real y profundo, que a veces incluso le hace titubear; algo muy comprensible dado su difícil y oscuro futuro inmediato. Y también comprensible debido a que todo el disco se completó en apenas 40 días, que en aquella época era lo que tardaban los cantantes simplemente en calentarse la voz para grabar una canción.

Gary Higgins fue conducido a prisión antes de que el disco fuese mezclado. Chico Cardillo, que se las apañó para conseguir algún tiempo extra antes de que le metiesen en la cárcel también a él, fue el que completó el trabajo de postproducción del disco, buscó un sello donde editarlo, Nufusmoon, y usó los fondos recaudados entre los familiares y amigos de Gary, para financiar las 2.500 copias que salieron. Y aunque fue recibido con un puñado de buenas críticas y llegaron a radiarlo emisoras de sitios tan lejanos como Wisconsin o California, la muerte del disco fue bastante rápida.

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“Down on the farm”

Gary Higgins fue puesto en libertad en 1975 y regresó a Connecticut, donde siguió haciendo música pero nunca volvió a editar nada más. Con el tiempo, el “Red Hash” se fue convirtiendo en un disco de culto y fue creciendo su atracción sobre una minoría de fans, a los que les llegó a interesar tanto que a finales de los 90 volvieron a editarlo de forma semi pirata, en formato de CD, en el sello italiano Flash Record. Después, las copias originales del disco comenzaron a ser un fetiche de precios bastante altos en las subastas de eBay. Y, por supuesto, poco más se supo de Gary y de su destino posterior. Circularon historias sobre que el disco se había grabado en prisión y que Gary se había vuelto loco, o que había abandonado el país, o que había desaparecido misteriosamente.

Sin embargo, numerosos músicos actuales, desde Devendra Banhart hasta los Animal Collective, han citado muchas veces este disco durante sus carreras, aunque fue Ben Chasny, el líder de Six Organs of Admittance, quien más importancia adquirió en el redescubrimiento de Gary Higgins grabando una versión de “Thicker than a smokey” como una especie de llamada de atención sobre nuestro esquivo héroe.

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Six Organs of Admittance – “Thicker than a smokey”

Después de una búsqueda exhaustiva, el sello discográfico de Ben Chasny, Drag City, por fin localizó a Gary en enero del 2005 y le hizo una oferta para reeditar el “Red Hash”.

Por su parte, Gary se tomó su vuelta a la luz como un premio del Karma:

A la luz de cómo me han ido siempre las cosas, lo que está pasando ahora me parece, literalmente, mágico. A veces tengo que sacudir la cabeza. Que sí, que han pasado 32 años, pero ¿a quién le importa? La gente por fin está escuchando mi disco.

Con el disco de nuevo en el mercado, Gary aprovechó para subir otra vez a los escenarios y dar una buena serie de conciertos muy bien recibidos por el público, por lo que se mantuvo como músico en activo y en el 2009 el sello Drag City le volvió a sacar a la luz discográficamente, esta vez con “Seconds”, el primer disco de Gary con material nuevo en más de tres décadas.

Pero con este disco se vio claramente que la historia hacía empalidecer a su música actual y aunque la voz de Gary había permanecido sorprendentemente suave y clara, pero sus canciones actuales no eran capaces de volver a capturar el brillo mágico de las del “Red Hash” y se quedaban en viejos clichés del folk rock ya caduco. Así que la gente de Drag City se lo pensó mejor y a la hora de sacar otro disco de Gary, prefirieron volver a las raíces y rescataron algunas canciones de las que grabó en 1970 y 71, antes de que compusiese las de su disco, y las editó con el nombre de “A dream a while back”. Y aunque esta pequeña colección de joyitas no tienen la altura de las del “Red Hash”, nos muestran un documento fascinante sobre un joven cantautor encontrando su voz. Y nos deja preguntas sin resolver sobre lo que puedo haber llegado a ser si en su camino no se hubiese cruzado la dura ley represiva de Richard Nixon.

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“It didn’t take too long”

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6 Comments

  • El dia 21.12.2012, lu dijo:

    Ya sabes lo que opino sobre la guerra contra las drogas, Carrascus, e historias como ésta no hacen más que reafirmar esa opinión. No recuerdo haber escuchado a este hombre en mi vida, pero la portada me suena muchísimo. Debe haber alguna otra muy parecida. O me lo estoy inventando, que también puede ser.
    Besos!

    • El dia 23.12.2012, carrascus dijo:

      Bueno. Ya se terminó el Homenaje a los 80 y puedo volver a la normalidad. Muchas gracias, Lu, por andar por allí. Y sobre todo por el fantástico regalo.

      Sobre lo de que te suene la portada del disco, no es nada extraño, porque hace justo seis años nos ocupamos aquí ya de Gary y el “Red Hash” en este post que hablaba de las reediciones extrañas del folk, y también reproduje la portada.

      Besos, niña.

      • El dia 23.12.2012, fab4 dijo:

        A proposito del homenaje y de Lu, por fin pude conocerla en persona, en la fiesta en el funclub, un placer, despues de haberla leido muchas veces por aquí

        • El dia 23.12.2012, carrascus dijo:

          Jóse… ¡¡ves tú como enchufando tu guitarra a un ampli con los colores del Sevilla suena mejor…!!

          • El dia 25.12.2012, fab4 dijo:

            Jajajaja que mala leche Carrascus, fijate que no me fije para nada en los colores, además mi ampli tampoco lleva los colores verdiblanco aunque yo sea bético.
            Feliz Navidad Carrascus

            • El dia 26.12.2012, carrascus dijo:

              Feliz Navidad también para ti, Jóse. Nos vemos pronto, que la venta de entradas de la otra noche ha dado para repartir aguinaldos, jejeje…

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