Atrapado por el blues de Memphis
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EL PRÍNCIPE DE LAS LÁGRIMAS
Categorías: Forever Young
Carrascus

Mientras aquí las canciones del verano ya sabeis cuales son, en el mundo anglosajón los gustos van por otro lado, y si el año pasado el bombazo fue Shakira, asociada a Wycleff Jean, este año lo está siendo Rihanna asociada a Jay Z. Con su canción “Umbrella” están batiendo todos los records de estancia en el número 1 tanto en las listas inglesas como americanas. Ya andan por las 10 semanas. Y hace unos días leía que esto de que se necesiten dos cifras para señalar el tiempo de estancia en el Top es algo que ha ocurrido muy pocas veces desde que se comenzaron a confeccionar estas listas allá por la naciente década de los ’50. Y hablaban de los pocos que lo han conseguido. El primer nombre que citaban fue el que me ha llevado a escribir este post: JOHNNIE RAY.

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Somebody stole my gal

Es increíble como su figura permanece aún completamente olvidada cuando Johnnie ha sido reconocido como una de las mayores influencias del rock and roll. Hasta el propio Rey, Elvis, admitía su deuda con él, tal como hicieron la mayoría de los primeros rockers conocidos.

A pesar de eso, el nombre de Johnnie Ray apenas ha sido recordado en unas pocas canciones como “I don’t need a gun” de Billy Idol, “We didn’t start the fire”, de Billy Joel o, la más conocida, “Come on Eileen”, de los Dexy’s Midnights Runners.

Pobre viejo Johnnie Ray,
con lo triste que sonaba en la radio
rompió un billón de corazones en mono…

Johnnie fue una figura de la música pre-rock (muchos años antes del estéreo, de ahí la alusión de los Dexy’s), que surgió en una época en la que todo en la música popular de los blancos era sofisticado y super suave, además de acaramelado e hinchado como el algodón de azúcar. Y sin embargo él no cuadraba en ninguno de los moldes aceptados. Tartamudeaba y sollozaba en las baladas, en las canciones más rápidas solía acelerarse mucho y en el escenario se movía como si se convulsionase de dolor, cantando hasta el límite que sus pulmones le permitían.

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Walkin’ my baby back home

Puede que todo eso fuese debido a su gran parte de sangre india (era descendiente de los pies-negros) y a que estaba bastante sordo a causa de un accidente ocurrido durante una fiesta en la que le mantearon malamente, que le hacía necesitar un sonotone desde los 14 años de edad (podeis apreciarlo en la primera foto), porque perdió el cincuenta por ciento de su oído. El asunto es aún más triste si tenemos en cuenta que ni él ni ninguno de los chavales que le mantearon dijeron nada y no recibió trratamiento médico en su momento, por lo que todo se agravó hasta el punto de convertir a Johnnie en el chico más retraído y solitario del mundo. Hasta que un año después uno de sus profesores no supo darse cuenta de lo que pasaba y aconsejar a sus padres que lo llevasen a una escuela para sordos, no lo vió un especialista del oído, con cuya ayuda el niño volvió al mundo y comenzó a escuchar a aquellos cantantes de su juventud que le abrieron el camino a seguir.

Johnnie siempre decía que una de sus mayores influencias fue Billie Holiday y que las primeras canciones que componían su repertorio estaban orientadas sobre todo a los negros: canciones de Ivory Joe Hunter y blues básicos, lo que hacía que tuviese muchos problemas para poder actuar en cualquier sitio: “Miraaa, chico… eres demasiado raro para esta sala…”.

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The little white cloud that cried

En una de aquellas salas fue donde le descubrió el disk-jockey Robin Seymour, y se llevó para que lo viese al productor Danny Kessler, que quedó más abrumado con lo que vió y escuchó como nunca antes le había dejado ningún otro cantante. Por fin pudo conseguir un contrato discográfico con la CBS, y le pasaron a un pequeño sello filial, Okeh Records, que principalmente estaba destinado a sacar discos de artistas negros. Allí fue donde editó “Cry”, el segundo de los singles que grabó, y que en 1.951 llegó al número 1 de las listas de rhythm and blues. Era una canción bastante sensiblera y emocional que le permitía cada vez que la interpretaba en directo realizar su número tan celebrado de ponerse a llorar con ella. Y entonces fue cuando todo estalló para él. El furor comenzó cuando los chicos blancos descubrieron el single y lo compraron en tal cantidad que estuvo como número 1 en las listas de ventas oficiales durante 11 semanas seguidas. Y no solo eso, sino que la canción número 2 de toda Norteamérica era “The little white cloud that cried”, que era la cara B de “Cry”.

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Cry

Los teatros donde ahora cantaba se convertían en campos de batalla juveniles, llenos de adolescentes de ambos sexos que se mataban por tocarle y desgarrarle la ropa para llevarse un recuerdo. Ni que decir tiene que todos los padres de América le odiaban a muerte. “El Príncipe de las Lágrimas” se convirtió en una amenaza social.

Y entonces fue cuando la CBS hizo su jugada maestra. Le pasó al sello principal y le instó a que grabase también algunas canciones con lazos más familiares, cosas de Cole Porter, o standards más conocidos, como aquella canción que Sam tocaba una y otra vez… llegaron el “Ed Sullivan Show”, las actuaciones en el fastuoso “Copacabana” de New York…

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As time goes by

Pero la influencia de la música negra sobre él era demasiado fuerte para resistírsele. Grabó canciones como “Just walking in the rain”, un original grabado para Sun Records por el quinteto de presidiarios negros llamado The Prisionaires; o “Such a night”, una canción que los Drifters habían grabado hacía tiempo en una de sus primeras sesiones, pero que a nadie preocupó cuando editaron en disco. Sin embargo, cuando Johnnie sacó su versión estalló el infierno entero. Fue prohibida en prácticamente todas las emisoras de radio de los USA, y fue condenada por una industria musical establecida en la comodidad, que la tachó de representativa de todas las basuras obscenas y de tener un nivel comparable al de los sucios comics pornográficos.

Ooooh, eso sí que fue un beso, qué beso!
Fue como tienen que ser los besos.
Ooooh! Cómo me besó, tío! Qué beso!
Solo pensar en sus labios
me enciende.
Lo recuerdo y es que me puede el deseo!
Le daría my corazón y me entregaría dulcemente a ella.
Qué buen recuerdo! Siempre lo recordaré…!
Jó, que noche! Ooooh! Qué nocheeeee!

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Such a night

Y comenzaron a extenderse los rumores: Johnnie Ray era homosexual; Johnnie Ray era drogadicto… noticias, en fin, que no le hubiesen causado un enorme daño en esta atmósfera actual mucho más abierta, pero que en aquellos últimos años ’50 ayudaron a enterrar su reputación bajo una enorme losa de prejuicios. Desde ese momento ya no tuvo más éxitos y sus actuaciones en directo iban escaseando cada vez más a medida que pasaban los años. Sus dolores de oído empeoraron y tuvo que someterse a un par de operaciones con catastróficos resultados: perdió por completo el oído izquierdo y el sesenta por ciento del derecho.

Los rumores que arrojaban sobre él en realidad no iban descaminados, porque a pesar de haber estado casado durante menos de un año con la hija del propietario de una de las salas donde actuó, que se encaprichó en “hacer volver al buen camino a ese gay tan guapo”, y tener una tumultuosa relación de casi diez años con una periodista que al final prefirió seguir con su marido, Johnny pasaba por las manos de un amante masculino tras otro. Y cuando la gente ya se estaba olvidando de él, el escándalo volvió a traerlo a los periódicos amarillos cuando un policía camuflado le arrestó por solicitarle favores sexuales en un bar gay. El juicio fue muy seguido y al final el jurado le encontró inocente porque a todas luces Johnny había sido arrastrado a una trampa por el policía. Peró acusó el golpe, y no volvió a pisar su hogar de Detroit. Se refugió en el alcohol que le trajo como consecuencia una fuerte cirrosis. Siguieron veintitantos años de claroscuros, que incluyeron un asentamiento parcial de su vida con Bill Franklin como pareja estable, hasta que éste le dejó harto de su comportamiento autodestructivo; algunos intentos fallidos de recuperar su carrera, ayudada incluso por una Judy Garland aún más estropeada que él, que hizo imposible el proyecto; o un serio problema financiero que prácticamente le arruinó cuando Hacienda le obligó a pagar una enorme suma en concepto de impuestos atrasados, sin tener en cuenta nada de lo que el cantante había invertido en financiar escuelas para niños sordos (volved a echar un vistazo a la primera foto). Johnny murió en 1990 a consecuencia de un fallo hepático.

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Just walking in the rain

Pero todo lo que logró en los primeros años 50, y la forma en que hizo posible el advenimiento de Elvis, le hacen merecedor a un lugar en la Historia del Rock. Debería ser recordado por cosas que nunca le dedicaron, como ver su nombre en el Hall of Fame o en multitud de discos recopilatorios, en vez de serlo por ver la caricatura con la que John Waters le satirizó en su película “Cry Baby”.

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17 Comments

  • El dia 30.07.2007, Burdon dijo:

    Vaya, no conocía a Johnny Ray, y mucho menos su trágica historia. Y el caso es que suenan bien los audios que has subido de este señor.

    • El dia 30.07.2007, JL Ambrosio dijo:

      Bueno, al menos en aquella “Enciclopedia del Rock” que Diego A M coordinó hace dos décadas y que venía por fascículos con El País Dominical le citaban como uno de los grandes precursores del rock. Aunque, la verdad, fueron tantas las influencias que convergieron en el jóven Elvis, que ese título está compartido con un montón de gente, todos con un montón de injusticias a las espaldas: Louis Jordan, Ike Turner, Wynonie Harris, Wild Bill Moore…la ostia.
      Un buen artículo sobre el tema, de varios años atrás, aquí mesmo.

      • El dia 30.07.2007, carrascus dijo:

        Me alegra haberte descubierto algo bueno, Burdon… Oye, hoy me está siendo imposible entrar en tu blog, no se abre.

        Pues sí, como dicen en el artículo que os enlaza Ambrosio, la discusión sobre quien es el padre del rock’n’roll es tan amplia, variada y estéril como la discusión sobre quien mató a JFK… Yo, de todas formas, le doy más puntos a Johnny que a los que cita Ambrosio en su comentario por una razón: Johnny Ray, al contrario que todos ellos, era blanco, y por esa razón le aceptó TODO el público juvenil americano, con sus histerias consiguientes; y a través de ellos llegó a los medios de comunicación masivos. De haber sido negro el rock’n’roll hubiese tardado mucho más en abrirse al mundo. Quizás en esto del éxito puede hacerle sombra Bill Haley… pero lo que éste hacía era mucho menos arriesgado, ya sabemos que el rock no solo era una música, sino una forma de vida…

        Por cierto, en la entradilla del post hablamos del récord de Rihanna en el número 1. Bien, pues precisamente hoy se lo ha arrebatado Timbaland. En el próximo post quiero hablar más extensamente de este tema de los números 1 en las listas y lo que significa.

        Y como off topic, para terminar, me acabo de enterar de que esta noche se ha muerto Ingmar Bergman… Adjö, mästare!

        • El dia 30.07.2007, Microalgo dijo:

          Qué mancha de papanatas, la peña de aquella época. Sigo pensando que, pese a todo, vivimos en uno de los mejores sitios en los que se peude vivir, y en una de las mejores épocas.

          • El dia 30.07.2007, Luna Llena dijo:

            La idea de Califato no me parece mala. La edición del tercer disco de Imán basado en Improvisaciones, y el valor de la improvisación como singularidad de Imán podría dar para un post, además en la web de Imán no hay sonido y aquí podríais rescatar fragmentos del disco. Además, hoy salvo en el jazz, nadie hace de las improvisaciones un sello característico, salvo Imán. Si a eso añadimos que se refresque algo más la memoria de Carrascus sobre conciertos históricos…y anécdotas de la época…Habemus post

            • El dia 30.07.2007, Atikus dijo:

              Para que luego le digan a uno que no tiene oído y luego va y le influye al mismísimo Rey, jeje, una bonita historia,

              Ah las caras B, sobre eso también el mundo del Rock tiene multitud de Historias eh!!

              Bueno voy a meter la cabeza en el congelador, sabiendo que aunque se me congelen los tímpanos tampoco pasa mucho…es que esta semanita es dura!!!

              • El dia 30.07.2007, Atikus dijo:

                ah y muy interesante esa versión del As time goes by

                • El dia 30.07.2007, carrascus dijo:

                  Verdad que sí, Atikus…? Pues tenía una de Cole Porter muy maja para ilustrar esa época de Johnny Ray, pero me acordé de tí y de tu reciente post sobre “Casablanca” y pensé que estaría mejor poner ésta. Veo que acerté.

                  Y lo de las caras B es algo que siempre tengo en mente pero que hasta ahora no le he dedicado ningún post… quizás algún día.

                  Y también algún día, éste más cercano en vista de la insistencia, habrá que ponerse a escribir sobre Imán. No prometo que pueda hacerlo antes de irme de vacaciones, de momento voy recopilando algún material y escuchándome ese tercer disco, que aún no lo había hecho.

                  Y sí, D. Micro… le doy la razón; salvo las excepciones conocidas por todos, ya lo decía en el mismo post: “en esta atmósfera actual mucho más abierta…”. Se imagina usted la cantidad de fantásticas bocas que estarían hoy cerradas por “maricones”, “bolleras” y “drogatas”, de haber seguido como entonces…?

                  • El dia 31.07.2007, EuLaliA dijo:

                    ¿Que le ha pasado al blog que salen todo lo de la parter derecha abajo y descuadradooooo? Seguro que Ambrosio ha vuelto a tocar el tornillo que no era cuando ha puesto el radioblogin y la foto de Deborah Harry, jajajaja.

                    Yo tampoco conocia a Johnny Ray aunque si habia visto la pelicula de Cry Baby, pero ni idea de que el de la lagrima fuera el. Ni tampoco ni idea de lo de la cancion Come On Eileen, y eso que es una de mis favoritas de siempre. Aqui siempre descubrimos cosas nuevas. Las canciones, muy buenas tambien, completramente de acuerdo con Bourbon.

                    Y Carrascus, sobre tu off topic. Ayer Bergman, pero hoy ha caido tambien Antonioni. Esperemos que no se cumpla lo de que no hay dos sin tres. Si yo fuera algun director de cine de los clasicos que pasara de los 80 años y estuviera vivo hoy no saldria de mi casa para nada, y estaria todo el dia temblando.

                    • El dia 31.07.2007, jl ambrosio dijo:

                      Y yo que creía que no se iban a dar cuenta. Dita sea. Voy a tener que empezar a banear visitantes ya mismo antes de que me sigan poniendo por tonto. Caguentoloquesemenea.

                      • El dia 31.07.2007, Burdon dijo:

                        Asim goes by, es verdad, que buena interpretación la de Johnny Ray. Pues sí Carrascus, no lo conocía, y ya entiendo porque se le ha medio olvidado. Siempre colgando estigmas a la gente.

                        No se cargaba la página de mi blog dices?, va bien ahora?, y a todo esto, vosotros véis bien el lateral derecho?, la columna con los links y eso? Es que depende con qué navegador utilice uno se ven en su sitio o en su defecto abajo del todo del blog. 😕

                        En fin, me voy con los mocos a otra parte, y no por lo sensiblero que pueda poner a uno el amigo Johnny Ray…

                        • El dia 01.08.2007, Luna Llena dijo:

                          Gracias Carrascus por tu receptividad. Esperamos noticias de tu pluma.

                          • El dia 01.08.2007, Sérilan dijo:

                            Ummmm….me gusta éste RAY, me recuerda mucho a mi adorado Elvis, debe ser por eso

                            • El dia 01.08.2007, carrascus dijo:

                              Bueno, pues esta noche no ha muerto nadie, Lali, pero sí que ha caído otro mito, precisamente uno que se menciona en este post: el fastuoso club “Copacabana” de Manhattan ha sido cerrado porque por allí tiene que pasar una de las nuevas líneas del metro de New York. Frank Sinatra echara unas lagrimitas allá donde esté, lo mismo que Johnnie Ray. Lo peor del caso es la cantidad de veces que va a sonar hoy en las radios americanas la canción que le dedicó Barry Manilow…!

                              Como ves, ya está todo arreglado y más bonito incluso… si es que este Ambrosio… cuando se pone…!

                              Como habreis visto, se ha montado un rinconcito la mar de chulo en la parte de abajo de la columna de la derecha, con un par de radioblogins. Espero que pincheis mucho sus canciones.

                              Hoy tu página se carga perfectamente, Burdon (para los demás, es la primera que aparece en nuestra lista de enlaces), y la barra lateral se ve perfectamente, con todo en su sitio, tanto con el Firefox como con el Explorer.

                              No se merecen las gracias, Luna Llena. Me pongo a ello para sacarlo lo antes possible. A ver si consigo que el Ambrosio me eche una mano y así le entra de nuevo el gusanillo de escribir algo más largo que los textos de su nuevo rincón…

                              Y Sérilan, me alegra mucho que te guste Johnnie Ray. En el post que tengo listo para mañana también aparece otro de tus ídolos…

                              • El dia 16.08.2007, Sergio dijo:

                                A mi me gusta Jonny Ray, soy bien joven y a pesar de eso me crie con musica de los 40-60 asi que me gusta toda esa musica, muy buen articulo, gracias!!!

                                • El dia 16.08.2007, carrascus dijo:

                                  De nada, Sergio, a tí por pasarte por aquí.

                                  Espero, de todas formas, que aunque te criaste con aquella música no pierdas de vista la de las últimas décadas. Te perderías algo muy bueno también de ser así…

                                  • El dia 16.08.2007, Sergio dijo:

                                    no te preocupes, en todo caso me gustar varios nuevos, como rascal flatts y coldplay, daft punk y algunos mas

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